Atlanta y Portland van por el trono de la MLS

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Federico De Michelis (@FDMbass)
Este sábado 8 de diciembre, el fútbol estadounidense estará de fiesta. Es que se juega la final de la MLS, nada más y nada menos que en el Mercedes-Benz Stadium de la ciudad de Atlanta, en el estado de Georgia. Es allí donde juega el Atlanta United de Gerardo Martino, y es allí donde, religiosamente, cada vez que el equipo juega de local, decenas de miles de simpatizantes atiborran las gradas para alentar a su equipo. Se esperan no menos de 70.000 personas para ver la histórica final. Histórica porque es la primera vez que Atlanta United (que existe hace apenas 2 años) jugará la final de la MLS Cup.  

Del otro lado, un equipo y una institución con más experiencia, en cuanto a fútbol y en cuanto a historia se refiere, Portland Timbers. Fundado en el 2009, Timbers ya tiene un campeonato en su haber y se ha ganado el prestigio de ser considerado uno de los equipos más fuertes de la conferencia oeste. No solamente por su historia y por su fútbol, si no también por tener una fiel afición que da un marco espectacular al Providence Park cuando juega Timbers de local. 

Los de Portland vienen de jugar la final de la conferencia Oeste contra Sporting Kansas City. En el partido de ida, SKC había logrado un empate en cero valiosísimo, poniendo en jaque la clasificación esperada de Timbers, que ahora debía marcar si o si en Kansas. Pero en la vuelta, en un partido muy entretenido donde ambos equipos salieron a atacar,  la dupla argentina Diego Valeri-Sebastián Blanco, dos que supieron jugar y salir campeones juntos en aquel Lanús del 2007, frotaron la lámpara y con dos goles magníficos ayudaron a poner el 2-3 que clasificó al club albiverde (algo irónico, ya que los ídolos y fanáticos del "Granate" deben vestirse con los colores de su clásico rival Banfield) a la final del campeonato.


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El Mercedes-Benz Stadium será testigo de la Final. Foto: Atlanta.net

Atlanta, por su parte, se encontró con una serie que era complicada en los libros pero que supieron resolver con soltura. El rival era el ganador del Supporters Shield (El equipo con más puntos durante la temporada regular), New York Red Bulls. En el partido de ida, NYRB visitó a Atlanta buscando recrear lo que habían hecho durante toda la temporada, donde habían tenido la defensa más sólida y con menos goles en contra del torneo. Sin embargo, les faltó tenencia de balón y búsqueda de profundidad, el equipo dependía exclusivamente de alguna maravilla del eterno Bradley Wright Phillips. La presión de los fervientes simpatizantes de Atlanta en el estadio y también la presión alta en cuanto a lo táctico ejercida en el césped por los jugadores de Atlanta fue desgastando a los ‘’Toros Rojos”, que no pudieron contener a la talentosa delantera de los "Five Stripes". Con goles del venezolano Josef Martínez (que ya rompió todos los records de goleador en la historia de la MLS) y los argentinos Franco Escobar (exNewell’s) y Héctor "Tito" Villalba (exSan Lorenzo) se terminó llevando una cómoda victoria 3-0 en casa.

Con este resultado, la vuelta en New Jersey (donde juega el NYRB de local) se dio el partido inverso. Los de Chris Armas (DT de NYRB) salieron a buscar el partido pero sin desarmarse, sabiendo que en cualquier contragolpe podrían sufrir un gol del visitante que cerrara definitivamente la historia. Y ese objetivo lo cumplieron, de hecho Atlanta no convirtió, pero claro, Red Bull convirtió sólo uno en el minuto 94, que no fue suficiente para revertir la situación. 

Así es como llegan ambos al partido del sábado, que promete ser un partidazo. Es una oportunidad para despojarse de prejuicios acerca del fútbol norteamericano y que sea también una excusa para ver jugar a varios argentinos que están dejando su huella en el fútbol grande estadounidense. Hasta ocho argentinos se podrían ver en cancha. En el equipo del "Tata" juegan Franco Escobar, Leandro González Pirez, Ezequiel Barco y Eric Remedi, mientras que en Timbers estan Sebastian Blanco, Tomás Conechny, Lucas Melano y Diego Valeri.


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Será el último partido de Gerardo Martino en los rojinegros. Foto: AS USA

Como condimento extra, será este el último partido del "Tata" en la MLS, que dejará el cargo para asumir como entrenador del seleccionado de México. El nombre Guillermo Barros Schelotto ya suena fuerte en el país del norte como su reemplazante. No se puede dejar de mencionar que también estarán en cancha algunos de los jugadores que se encuentran en la mira de varios equipos grandes de Europa, como es el caso del paraguayo Miguel Almirón y el venezolano Martínez.


Último Atlanta United-Portland Timbers en Atlanta
24 de junio de 2018

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Foto destacada: AS USA

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